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Un incendie tue 10 personnes dans le Xinjiang en Chine, soulevant des questions sur le verrouillage

Dix personnes ont été tuées et neuf blessées après qu’un incendie s’est déclaré dans un immeuble d’appartements du Xinjiang, une région de l’extrême ouest de la Chine, ont indiqué des responsables, où les blocages de Covid-19 ont confiné de nombreux habitants chez eux pendant plus de trois mois.

L’incendie s’est déclaré jeudi soir au 15e étage d’un immeuble d’habitation du quartier Jixiangyuan d’Urumqi, la capitale du Xinjiang, a annoncé le service d’incendie de la ville. Il s’est ensuite élevé pour engloutir les deux étages supérieurs, la fumée s’élevant plus loin, a déclaré le département sur son compte officiel sur Weibo, une plate-forme de médias sociaux de type Twitter.

L’incendie a été déclenché par une multiprise qui a pris feu dans une chambre au 15e étage, ont rapporté les médias d’État. Les pompiers ont éteint l’incendie environ trois heures plus tard, selon des informations. Les autorités ont déclaré que les morts et les blessés, qui ont été transportés à l’hôpital, avaient inhalé des fumées toxiques.

L’incendie a déclenché une vague de questions sur les réseaux sociaux chinois pour savoir si les restrictions de Covid avaient entravé le sauvetage ou empêché les résidents de s’échapper de leurs appartements ou de l’immeuble. Une grande partie du Xinjiang, une région de 25 millions d’habitants, est confinée depuis plus de 100 jours dans le cadre de la réponse brutale des autorités aux épidémies de Covid. Dans certains cas, les fermetures ont laissé les résidents dans une situation désespérée, avec des difficultés à se procurer de la nourriture et d’autres nécessités, comme les médicaments et les fournitures menstruelles.

Les médias d’État ont déclaré que le quartier de Jixiangyuan où l’incendie s’était produit était une zone de «gestion à faible risque», une catégorie de confinement qui permet aux résidents de quitter leur enceinte à condition qu’ils se surveillent eux-mêmes et évitent les grands rassemblements.

Mais de nombreux internautes chinois étaient sceptiques quant au compte officiel. Ils ont partagé ce qui semblait être des captures d’écran de conversations entre le gouvernement et les habitants de la communauté de Jixiangyuan indiquant que le complexe avait récemment été placé sous un niveau de verrouillage plus strict, ce qui aurait pu rendre plus difficile pour les habitants de se mettre en sécurité.

Les commentateurs chinois ont également souligné des séquences vidéo de ce qui semblait être des tentatives d’éteindre le feu comme preuve qu’un verrouillage avait bloqué l’effort. Les images montraient de l’eau sous pression provenant d’un tuyau d’incendie pulvérisant juste hors de portée du bâtiment en feu, ce qui suggère que les camions de pompiers n’ont peut-être pas pu se rapprocher du bâtiment parce que la communauté avait été bouclée.

Les comptes circulant sur les réseaux sociaux n’ont pas pu être vérifiés dans l’immédiat. Le Xinjiang est une région ethniquement divisée qui a fait l’objet d’une intense répression gouvernementale visant les Ouïghours, les Kazakhs et d’autres minorités majoritairement musulmanes. Les résidents, en particulier ceux d’origine ouïghoure, font souvent l’objet de représailles pour avoir parlé avec les médias étrangers.

Mais les descriptions des résidents éventuellement enfermés dans leurs maisons ou leurs complexes correspondent à un schéma plus large de la façon dont ces verrouillages ont été appliqués dans de nombreuses régions du pays. Les barricades de fortune et les portes verrouillées sont devenues un élément clé des efforts visant à empêcher les personnes qui auraient pu être exposées au virus de quitter leurs chambres et leurs bâtiments.

Joint par téléphone vendredi, un officier d’un poste de police voisin à Urumqi a déclaré qu’il n’avait aucun commentaire à faire et a renvoyé les journalistes aux avis officiels. D’autres travailleurs du quartier joints par téléphone ont également refusé de commenter.

Des militants ouïghours hors de Chine qui ont cherché à attirer l’attention sur le long confinement des personnes au Xinjiang ont déclaré que la tragédie montrait l’incapacité des autorités à protéger les habitants.

“Les gens ne sont pas autorisés à sortir facilement sans l’autorisation du gouvernement”, a déclaré Tahir Imin, un universitaire ouïghour basé à Washington, DC “Ma frustration est que le gouvernement gère très mal la situation. Ils ont montré qu’ils ne se soucient pas de la vie du peuple ouïghour. Comment le service d’incendie est-il incapable de contrôler cela en trois heures dans un pays comme la Chine avec toutes ses installations, son équipement et son personnel ? »

En ligne, les internautes chinois ont exprimé leur colère et leur tristesse, partageant des articles avec des titres tels que “L’incendie de la nuit dernière à Urumqi est le cauchemar de tous les habitants du Xinjiang”. Ils ont fait circuler des images en noir et blanc appelant à une minute de silence pour “exprimer leurs profondes condoléances aux 10 compatriotes morts dans l’incendie d’Urumqi”. Certains résidents ont offert leurs appartements à des familles qui avaient perdu leur maison dans l’incendie.

Les questions sur le coût de l’approche de tolérance zéro de la Chine pour lutter contre Covid posent un défi au dirigeant chinois, Xi Jinping, alors qu’il entame son troisième mandat au pouvoir qui défie les précédents. La colère suscitée par les blocages, ainsi qu’une peur généralisée du virus, ont suscité de grandes manifestations au cours des deux dernières semaines par des milliers de travailleurs dans la ville méridionale de Guangzhou et dans la plus grande usine d’iPhone d’Apple, à Zhengzhou, dans le centre de la Chine.

La Chine est aux prises avec une augmentation des épidémies de Covid, avec des cas dans tout le pays atteignant des niveaux records – bien que toujours faibles par rapport aux normes mondiales. Vendredi, le décompte approchait les 32 700 cas, dont près de 1 000 ont été enregistrés au Xinjiang.

L’incendie d’Urumqi est la deuxième tragédie majeure à être signalée cette semaine. Lundi, un incendie dans une usine exploitée par un fabricant d’équipements industriels dans la province du Henan a fait 38 morts, dans l’un des incendies les plus meurtriers depuis plusieurs années.

“Ces dernières années, il est devenu rare que les incendies fassent plus de 10 morts”, a déclaré Cai Weida, avocat et expert en sécurité incendie en Chine. M. Cai a déclaré que compte tenu de la petite ampleur de l’incendie, la réponse des pompiers avait été inhabituellement lente. Il a attribué les retards au manque d’espace pour manœuvrer les camions de pompiers, aux défis uniques d’un incendie de grande hauteur et aux «barrières routières».

Chris Buckley reportage contribué.

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