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Un navire élisabéthain retrouvé dans un “état remarquable” dans la carrière de Kent

Un navire élisabéthain a été découvert dans un “état remarquable” sur le lit d’un lac d’une carrière du Kent, l’un des rares exemples à avoir survécu à un moment charnière de l’histoire maritime de l’Angleterre.

Les ouvriers d’une carrière sur le promontoire de Dungeness draguaient un lac en avril lorsqu’ils ont accroché les bois du XVIe siècle. Au fur et à mesure qu’ils les relevaient, les restes de la coque du navire sont apparus en un seul morceau, intacts et non endommagés par le mouvement.

Le personnel a contacté des spécialistes de Wessex Archaeology, une société de services patrimoniaux, avec des nouvelles de leur découverte et a envoyé des photos de l’épave, composée de plus de 100 bois de chêne anglais.

Les experts ont rapidement reconnu son âge et son importance grâce à sa conception et à l’absence de fixations en fer. Des goujons en bois ou des clous d’arbre ont continué à maintenir la structure en place plus de quatre siècles après que le bois ait été abattu et assemblé.

Andrea Hamel, archéologue marine à Wessex Archaeology qui a travaillé sur la découverte, a déclaré que les détails de construction étaient exceptionnellement bien conservés. « La qualité des bois est vraiment impressionnante. Vous pouvez encore voir des marques d’outils là où les constructeurs ont utilisé des herminettes et des scies.

Des goujons en bois ou des clous d’arbre ont continué à maintenir les poutres en bois en place après plus de quatre siècles © Wessex Archaeology

Historic England, l’organisme public de conservation, a débloqué un financement d’urgence et affecté une aide spécialisée pour évaluer l’épave. Des tests de dendrochronologie sur des échantillons de bois ont daté le navire entre 1558 et 1580, couvrant la période où Sir Francis Drake a fait le tour du monde dans le Golden Hind et le commerce maritime international se développait rapidement.

Le Mary Rose, vaisseau amiral d’Henri VIII, qui a coulé en 1545, est le navire anglais le plus connu de l’ère Tudor. D’autres exemples incluent des fragments de coque tels que le navire Gresham, un navire marchand armé découvert dans l’estuaire de la Tamise en 2003.

“Pour quoi que ce soit qui survive avant 1700 est si rare que cela aurait une importance nationale”, a déclaré Hamel.

Le navire Dungeness a été construit à une époque où les constructeurs de bateaux expérimentaient différentes techniques. Il utilisait une conception «carvel» dans laquelle les bords de ses planches étaient fixés au ras les uns des autres sur un cadre pré-construit.

Cette configuration a remplacé le style « clinker » utilisé dans le nord de l’Europe pendant des siècles, où des planches superposées étaient d’abord assemblées avant d’être renforcées de l’intérieur par un cadre.

Bien que la carrière se trouve à 300 mètres de la mer, des tests sur les sédiments entourant l’épave suggèrent qu’elle a probablement fini sa vie sur le littoral. Son lieu de repos s’est progressivement déplacé vers l’intérieur des terres au fur et à mesure que les dépôts côtiers étendaient le littoral au cours des siècles suivants.

C’était fortuit pour les archéologues, qui ont pu examiner de près une épave qui aurait normalement été trouvée sur le fond marin, nécessitant l’utilisation de plongeurs limités à de courtes périodes sous l’eau.

Le navire doit être ramené au lit du lac et recouvert d’une couche protectrice de limon, permettant aux générations futures – potentiellement avec de nouvelles techniques d’analyse – de découvrir d’autres secrets. Après avoir étudié les bois pendant un mois cet été, l’équipe a prélevé des échantillons qui, espère-t-il, réduiront la datation du navire et pourraient même conduire à son identification.

“Ce serait le Saint Graal”, a-t-elle déclaré.


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