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Une forte baisse des vaccinations infantiles menace des millions de vies

Des millions d’enfants dans le monde, la plupart d’entre eux dans les pays les plus pauvres, ont raté une partie ou la totalité de leurs vaccinations infantiles au cours des deux dernières années en raison d’une combinaison de conflits, d’urgences climatiques, de campagnes de désinformation, de confinements pandémiques et d’efforts de vaccination Covid qui ont détourné des ressources , selon une nouvelle analyse de l’Unicef, l’agence des Nations unies qui vaccine la moitié des enfants dans le monde, et de l’Organisation mondiale de la santé.

Il s’agit du plus grand recul de la vaccination systématique en 30 ans, selon le rapport. Combiné à des taux de malnutrition en augmentation rapide, il a créé des conditions qui pourraient menacer la vie de millions de jeunes enfants.

“C’est une urgence pour la santé des enfants – nous devons penser aux enjeux immédiats, au nombre d’enfants qui vont mourir à cause de cela”, a déclaré Lily Caprani, responsable du plaidoyer pour l’Unicef. « Ce n’est pas dans quelques années ; c’est assez tôt.

Le pourcentage d’enfants dans le monde ayant reçu trois doses du vaccin contre la diphtérie, le tétanos et la coqueluche, connu sous le nom de DTC3 – que l’Unicef ​​utilise comme référence pour la couverture vaccinale – a chuté de cinq points entre 2019 et 2021, à 81%. Les taux de vaccination contre la rougeole sont également tombés à 81 %, et la couverture de la poliomyélite a également chuté de manière significative. Un taux de couverture vaccinale de 94% est nécessaire pour l’immunité collective, pour interrompre la chaîne de transmission d’une maladie.

Cela se traduit par 25 millions d’enfants qui n’ont pas reçu d’intervention de base pour se protéger contre des maladies mortelles.

Le nombre de ce que l’Unicef ​​appelle les enfants à dose zéro – ceux qui n’ont pas reçu une seule dose des vaccins les plus élémentaires – a fortement augmenté pendant la pandémie, passant de 13 millions en 2019 à 18 millions. Ce groupe comprend la moitié de tous les enfants qui meurent avant 5 ans.

L’agence avait espéré qu’après une forte baisse en 2020 due aux fermetures, aux fermetures d’écoles et à d’autres mesures de réponse Covid, la couverture vaccinale des enfants rebondirait en 2021, a déclaré le Dr Niklas Danielsson, spécialiste principal de la vaccination de l’Unicef ​​basé à Nairobi.

Mais au lieu de cela, le problème s’est aggravé. La couverture du DTC3 et de la rougeole est au niveau le plus bas depuis 2008, selon le rapport.

Le Dr Danielsson a déclaré que le taux de couverture vaccinale en 2021 correspondait à celui de 2008. “Mais depuis lors, les cohortes de naissance ont augmenté, ce qui signifie que le nombre d’enfants qui ne terminent pas les vaccinations, ou ne commencent même pas, est le plus élevé en les 30 dernières années », a-t-il déclaré.

Lui et bien d’autres dans le domaine de la vaccination des enfants avaient prévu une reprise l’année dernière alors que les systèmes de santé apprenaient à s’adapter aux exigences de la pandémie. Au lieu de cela, des campagnes de désinformation sur la vaccination contre Covid et une méfiance plus large à l’égard des gouvernements à l’égard des mesures de santé publique se sont propagées pour décourager la vaccination de routine, a-t-il déclaré.

Dans le même temps, les systèmes de santé des pays les plus pauvres se sont empressés de procéder à une vaccination Covid limitée, détournant l’accès critique aux congélateurs et aux agents de santé pour mettre des coups de feu dans les armes.

Le monde a réalisé des progrès soutenus en matière de couverture vaccinale des enfants au cours des années 1990 et de la première décennie de ce siècle. Les taux ont ensuite commencé à plafonner, car les enfants restants étaient les plus difficiles à atteindre, comme ceux des zones de guerre active ou des communautés nomades. Mais avant la pandémie, il y avait eu un engagement redoublé, avec le soutien d’organisations comme la Fondation Bill et Melinda Gates et Gavi, l’alliance mondiale pour les vaccins, pour tenter d’atteindre les poches restantes d’enfants à dose zéro. Covid a retiré une grande partie de cette attention et de cet investissement.

Au cours des deux dernières années, l’Inde, le Nigéria, l’Indonésie, l’Éthiopie et les Philippines ont enregistré le plus grand nombre d’enfants qui n’avaient pas reçu de vaccins.

Le Brésil figurait également sur la liste des 10 pays les plus touchés, un changement brutal pour un pays autrefois réputé pour ses taux de couverture vaccinale élevés. Environ 26 % des nourrissons brésiliens n’avaient reçu aucun vaccin en 2021, contre 13 % en 2018.

« Le travail de 30 ans a été perdu du jour au lendemain », a déclaré le Dr Carla Domingues, épidémiologiste et ancienne coordinatrice du programme national de vaccination du Brésil.

La vaccination est devenue un sujet politisé au Brésil pendant la pandémie de Covid, a-t-elle déclaré. Le gouvernement fédéral, dirigé par le président Jair Bolsonaro, a minimisé l’importance du coronavirus alors même que le Brésil avait l’un des taux de mortalité les plus élevés au monde et a déclaré qu’il ne ferait pas vacciner son propre enfant de 11 ans contre le virus.

“Pour la première fois, le gouvernement fédéral ne recommandait pas de vaccin, et cela a créé tout un climat de doute qui n’avait jamais existé au Brésil, où la vaccination était totalement acceptée”, a déclaré le Dr Domingues.

Dans le même temps, des groupes anti-vaccination qui n’avaient pas eu beaucoup d’influence au Brésil se sont installés dans le pays pendant la pandémie, a-t-elle déclaré, et ont commencé à diffuser des informations erronées en portugais sur les réseaux sociaux.

Et tout cela se passait, a déclaré le Dr Domingues, à une époque où les Brésiliens étaient une génération éloignée des maladies graves contre lesquelles ils étaient invités à vacciner leurs enfants, les amenant à remettre en question la nécessité.

“Les parents ne connaissent pas l’impact de la rougeole ou de la poliomyélite, alors ils commencent à choisir les vaccins”, a-t-elle déclaré. Les données montrant que l’acceptation du vaccin contre la pneumonie est supérieure à celle de la poliomyélite le montrent clairement. « Les parents choisissent de ne pas faire la poliomyélite. Ils disent : ‘Cela fait 30 ans qu’il n’y a pas eu de polio, alors ai-je besoin de faire ça ?’ »

Et pourtant, ils ont un signe clair du risque, a-t-elle déclaré : une poignée de cas de rougeole ont été découverts plus tôt cette année à São Paulo, six ans après que le Brésil a annoncé l’éradication de la maladie. “La rougeole circule maintenant – cela nous donne un exemple concret de ce qui pourrait arriver avec la diphtérie, la méningite et tant d’autres maladies”, a-t-elle déclaré.

Aux Philippines, 43 % des nourrissons n’avaient pas été vaccinés l’année dernière. Là-bas, le problème réside en partie dans les mesures de santé publique strictes de Covid, y compris les verrouillages. « Si vous n’êtes pas autorisé à sortir vos enfants en dehors de certaines heures de la journée, s’ils ne peuvent pas aller à l’école, si le coût de la vie augmente, se rendre dans un centre de santé pour faire vacciner votre enfant relève de vos priorités, », a déclaré le Dr Danielsson.

Mais la situation des Philippines est également compliquée par une méfiance persistante à l’égard de la vaccination après un large déploiement d’un vaccin contre la dengue en 2016 qui s’est avéré plus tard avoir causé des cas plus graves de la maladie chez certains qui l’avaient reçu.

Mme Caprani de l’Unicef ​​a déclaré qu’une quantité extraordinaire de ressources et d’engagement serait nécessaire pour ramener les niveaux de vaccins là où ils étaient.

« Il ne suffira pas de reprendre les affaires comme d’habitude et de rétablir la vaccination ordinaire et de routine », a-t-elle déclaré. “Nous allons avoir besoin d’investissements vraiment concertés et de campagnes de rattrapage, car il y a une cohorte croissante de millions d’enfants complètement non vaccinés vivant dans des pays qui ont des niveaux élevés de malnutrition et d’autres stress.”

Au Zimbabwe, par exemple, il y a actuellement une épidémie de rougeole dans laquelle un enfant sur 10 hospitalisé pour cette maladie est en train de mourir. (Les taux de mortalité typiques sont de un sur 100 dans les pays à faible revenu et inférieurs à un sur 1 000 dans les pays à revenu élevé.)

Le Dr Fabien Diomande, expert en éradication de la poliomyélite au sein du Groupe de travail pour la santé mondiale qui a travaillé pendant des années sur des campagnes contre la polio en Afrique de l’Ouest et du Centre, a déclaré qu’inverser le déclin de la vaccination des enfants nécessiterait une nouvelle agilité, innovation et ressources.

“C’est comme si nous étions dans un nouveau monde – ces urgences ne vont pas disparaître”, a-t-il déclaré. «Nous aurons toujours Covid. Nous aurons encore des crises climatiques. Nous devons apprendre à travailler dans le contexte de multiples urgences de santé publique. »

Le Dr Domingues au Brésil a déclaré que les efforts de vaccination contre Covid pourraient offrir des leçons sur la façon de rattraper son retard. Le Brésil a atteint une couverture vaccinale élevée en fournissant des postes de vaccination éphémères et en rendant les vaccins disponibles la nuit et le week-end.

Mme Caprani a déclaré que s’il y avait un regain d’intérêt encourageant pour la coopération mondiale en matière de santé en raison de Covid, l’investissement dans de nouvelles mesures de surveillance et d’autres nouveautés risquait de détourner l’attention de la simple intervention nécessaire pour faire face à la crise de la vaccination des enfants : le déploiement de milliers d’agents de santé communautaires.

“Nous n’allons pas résoudre ce problème avec des campagnes d’affichage ou des publications sur les réseaux sociaux”, a-t-elle déclaré. « Vous avez besoin d’une sensibilisation par des agents de santé communautaires fiables, bien formés et correctement rémunérés qui sont là, jour après jour, pour établir la confiance – le genre de confiance qui signifie que vous les écoutez au sujet des vaccins. Et il n’y en a tout simplement pas assez.

Jason Gutiérrez a contribué aux reportages de Manille.

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