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Whit Merrifield des Jays est trop chaud pour être un chauffe-banc des séries éliminatoires

Whit Merrifield a attendu toute sa carrière pour une opportunité comme celle-ci. Maintenant qu’il est là, le vétéran de 33 ans qui n’a jamais participé à un match d’après-saison ne veut pas le laisser filer.

Merrifield a rejoint le Geais bleus dans un rôle de réserve à la date limite des échanges du 2 août. Il a été acquis en tant que police d’assurance pour le joueur de centre défoncé Georges Springer tout en offrant une protection à presque toutes les autres positions de champ extérieur et intérieur.

Le natif de Caroline du Sud était un joueur de tous les jours depuis son entrée dans la ligue en 2016, et il a eu du mal à s’adapter au temps de jeu sporadique une fois que Springer est revenu. À l’inverse, son manque de production a rendu encore plus difficile pour le manager John Schneider de trouver des endroits où il pourrait être utile.

Pas tellement plus.

La séquence chaude de Merrifield s’est poursuivie lundi soir alors qu’il est allé 3 contre 3 avec un point marqué et une paire de points produits en la victoire écourtée par la pluie des Jays 5-1 sur les Orioles de Baltimore. L’homme super-utilitaire a ouvert le score en début de deuxième et s’est ensuite précipité à la maison sur un terrain sauvage avant que le match ne soit annulé en huitième manche à cause de la pluie.

Avec la victoire, le nombre magique des Jays pour s’assurer l’avantage du terrain dans la série de jokers est tombé à un, en attendant le résultat du match des Mariners de Seattle lundi soir.

“C’était une sorte de groupe mélangé pendant un moment quand tout le monde était là et en bonne santé”, a admis Schneider, interrogé sur le rôle initial de Merrifield. «Ce qu’il fait est un peu ce qu’il a fait toute sa carrière, pas seulement avec la polyvalence mais avec les battes, le jeu de contact au troisième, sa capacité à gérer les buts et à marquer.

“Les petites choses qu’il fait pour avoir un impact sur un match ont vraiment parcouru un long chemin. Je pense que le simple fait d’être régulier au bâton lui a permis d’être le joueur qu’il a toujours été.

Quand Merrifield est arrivé, il était difficile de l’imaginer autrement qu’un peu joueur au cours de cette saison de grandes attentes. Les Jays avaient un champ extérieur de départ composé de Springer, Lourdes Gurriel Jr. et Teoscar Hernández. Ils sont apparus également disposés autour du champ intérieur avec Vladimir Guerrero Jr, Bo Bichette, Matt Chapman et Santiago Espinal.

Cela a rendu le premier mois du mandat de Merrifield plutôt sans incident. Lorsque Springer a été activé à partir de la liste des blessés à la mi-août, Merrifield s’est retrouvé en compétition pour les battes sur un banc bondé qui comprenait Raimel Tapia, Jackie Bradley Jr. et Cavan Biggio. Les représentants irréguliers ont rendu l’ancien joueur étoile presque inutile malgré 6,75 millions de dollars supplémentaires (US) dus sur son contrat au-delà de cette saison.

Dans une formation qui dépend trop de la puissance, Whit Merrifield a fabriqué des courses d'autres manières pour les Jays.

Le récit a commencé à changer une fois qu’Espinal a atteint la liste des blessés avec une oblique tendue le 21 septembre. Après avoir été propulsé dans un rôle de départ, Merrifield a répondu mieux que quiconque aurait pu l’espérer, battant .463 (19-pour-41) avec huit coups sûrs supplémentaires et 11 points produits au cours de ses 12 derniers matchs.

Mieux vaut tard que jamais.

“Avant, c’était presque comme si je savais que j’allais avoir quelques présences au bâton pour essayer de faire quelque chose”, a déclaré Merrifield, qui était au marbre lors de la huitième manche lorsque les arbitres ont retiré tout le monde du terrain à cause de la pluie. « Maintenant, je suis plus dans le flux du jeu depuis le début et ça aide un peu. Mais à ce stade de l’année, il ne s’agit pas de savoir si je suis à l’aise ou non ; il s’agit de gagner des matchs. Je suis juste content de pouvoir contribuer et de faire des choses qui sont bonnes en ce moment pour nous aider à gagner.

Merrifield a lancé les Jays lors de la deuxième manche du match d’ouverture de la série à Baltimore avec un simple de deux points à droite. Dans le cinquième, il a commencé avec un simple de carie et a avancé au deuxième sur une erreur de lancer de Dean Kremer. Deux frappeurs plus tard, Merrifield a utilisé sa vitesse pour fabriquer une course en marquant sur un terrain sauvage qui a sauté à quelques mètres du receveur Adley Rutschman.

Les « petites choses » mentionnées par Schneider sont ce que Merrifield fait le mieux.

Lors de la finale de la série de dimanche contre les Red Sox, les Jays ont eu un contact avec Springer au marbre et Merrifield au troisième. Contre un champ intérieur tiré, Springer a frappé un hélicoptère lent vers le milieu du losange. Merrifield a décollé tout de suite et a réussi à glisser en toute sécurité lorsque le lancer à la maison était élevé. Le personnel d’entraîneurs pensait qu’il gérait si bien le jeu qu’ils ont décidé de le présenter lors d’une séance vidéo le lendemain. Merrifield a fourni un exemple que les Jays voulaient que tout le monde suive.

“Nous avons montré le jeu et dit:” C’est comme ça que vous le faites en troisième “, a déclaré Schneider. « C’est toujours une bonne chose d’avoir des gars qui donnent le très bon exemple sur les buts. Les gars peuvent se nourrir de ça. C’est un baserunner extrêmement, extrêmement bon… Certaines conversations qu’il a eues avec de jeunes joueurs depuis qu’il est ici – sur la technique, des choses comme ça – ont été géniales. Il attire l’attention là-dessus quand il est là-bas.

Les joueurs ne sont pas censés perdre leur emploi de départ à cause de blessures, mais cela pourrait être l’une des exceptions.

Au cours des trois premiers mois de la saison, Espinal a atteint 0,271 avec un pourcentage de base de 0,728 plus slugging. Depuis le 1er juillet, sa production a chuté à une moyenne de .261 avec un .638 OPS. Espinal est en baisse depuis un moment ; Merrifield est actuellement à la hausse.

Le choix semble clair. Merrifield est suffisamment performant pour être un joueur de tous les jours en séries éliminatoires, du moins au début. Peu importe que ce soit en deuxième position pour Espinal, ou en gauche pour Gurriel toujours blessé. Il doit juste être quelque part, car les Jays doivent trouver des moyens de marquer autres que les circuits et Merrifield pourrait être celui qui le fera.

De la pièce de rechange à une pièce essentielle de la liste, cela a été quelques mois sauvages pour Merrifield. L’homme qui n’a pas encore fait l’expérience du baseball d’octobre ne voulait pas voir le drame se dérouler depuis le banc. D’après la façon dont il l’a balancé récemment, cela ne devrait plus être un problème.

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