William E. Stoney Jr., ingénieur de la NASA lors d’une course à l’espace, décède à 96 ans

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William E. Stoney Jr., un ingénieur aéronautique qui a apporté d’importantes contributions à la mission de la NASA pendant la course à l’espace en tant que développeur des premières fusées et ingénieur principal du programme Apollo, est décédé le 28 mai dans un centre de réadaptation à Ashburn, en Virginie. Il était 96.

La cause était des complications d’une chute, a déclaré son fils Robert Stoney.

M. Stoney était au début de la vingtaine, fraîchement sorti du MIT après avoir servi comme mécanicien d’avion pendant la Seconde Guerre mondiale, lorsqu’il a rejoint l’agence prédécesseur de la NASA, le Comité consultatif national pour l’aéronautique, en 1949.

Travaillant au Langley Research Center à Hampton, en Virginie, il a rejoint un groupe d’ingénieurs réputés pour leur travail imaginatif sur les avions sans pilote et la technologie des fusées.

M. Stoney était donc dans une position clé lorsque la course à l’espace a commencé dans les années 1950, opposant les deux superpuissances de la guerre froide, les États-Unis et l’Union soviétique, dans un concours pour atteindre ce qui était considéré comme la dernière frontière.

Un moment critique – et un revers embarrassant pour les États-Unis – est survenu en 1957 avec le lancement réussi par les Soviétiques de Spoutnik 1, le premier satellite artificiel.

“Nous étions déçus de ne pas être les premiers”, a déclaré M. Stoney des années plus tard, “mais dans un autre sens, cela nous a rassurés que nous étions vraiment sur la bonne voie – que, mon garçon, nous pourrions vraiment être soutenus à partir de maintenant, parce que c’était important que les États-Unis continuent d’essayer de rattraper leur retard, et nous faisions partie de ce jeu. »

M. Stoney est devenu le directeur du programme supervisant le développement de la fusée à propergol solide connue sous le nom de Scout. La NASA décrit aujourd’hui la fusée comme “l’un des propulseurs les plus réussis” de l’histoire de l’agence spatiale, avec des charges utiles produisant “des avancées critiques dans les sciences atmosphériques et spatiales”.

Dans les années 1960, alors que les ambitions se tournaient vers les vols spatiaux habités, M. Stoney a été nommé chef des concepts avancés de véhicules spatiaux au siège de la NASA à Washington et a dirigé la division des technologies avancées des engins spatiaux à Houston. Il a occupé des postes d’ingénierie de haut niveau pendant le programme Apollo, dont la réalisation phare a été l’alunissage de l’astronaute Neil Armstrong en 1969. Cette année-là, M. Stoney a reçu la Médaille du service exceptionnel de la NASA pour son travail sur la mission Apollo.

Après avoir « frotté la poussière de lune » de ses yeux, comme il l’a dit, M. Stoney est devenu directeur des programmes d’observation de la Terre de la NASA en 1973, dirigeant le développement de satellites à des fins météorologiques ainsi que la surveillance de la pollution atmosphérique et de la terre. Ressources.

William Edmund Stoney Jr. est né le 13 septembre 1925 à Terre Haute, Ind., et a grandi à Charleston, SC, et à Brooklyn. Son père était un ingénieur civil qui travaillait sur le canal de Panama et sa mère était une femme au foyer. Observant l’intérêt de son jeune fils pour le vol, elle a accompagné une fois M. Stoney sur un aérodrome où il a volé à bord d’un avion piloté par l’aviateur pionnier Clarence D. Chamberlin.

Après avoir servi dans l’armée de l’air dans le Pacifique pendant la Seconde Guerre mondiale, M. Stoney a obtenu un baccalauréat en génie aéronautique du Massachusetts Institute of Technology en 1949. Il a obtenu deux maîtrises, une en génie aéronautique de l’Université de Virginie en 1951 et un autre en gestion industrielle du MIT en 1962.

M. Stoney a pris sa retraite de la NASA en 1978 et a ensuite travaillé dans le secteur privé, notamment avec RCA Corp. sur la robotique avancée et avec Noblis, une société de technologie à but non lucratif.

Le premier mariage de M. Stoney, avec Roberta Beckner, s’est terminé par un divorce. Sa seconde épouse, Joy Scafard Stoney, est décédée en 2016 après 51 ans de mariage.

Les survivants comprennent trois beaux-enfants de son deuxième mariage qu’il a adoptés, Catherine Stoney de Vienne, Va., Jeanne Stoney-Disston de Weston, Connecticut, et Robert Stoney de Herndon, Va.; un fils de son deuxième mariage, John Stoney d’Austin; sept petits-enfants; et deux arrière-petits-enfants.

M. Stoney était membre depuis l’âge de 20 ans de l’American Society for Psychical Research et avait amassé une collection de plus de 1 000 livres et autres documents sur le paranormal et la possibilité d’une vie après la mort.

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