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La Chine assouplit les restrictions «zéro Covid» dans la victoire des manifestants

Le gouvernement chinois a annoncé mercredi un large assouplissement de ses restrictions Covid exceptionnellement strictes, une concession implicite au mécontentement du public après que des manifestations de rue massives dans plus d’une douzaine de villes il y a une semaine ont défié l’autorité de Pékin.

Les changements ne constituent pas un démantèlement complet de la politique «zéro Covid» de la Chine, mais représentent tout de même un assouplissement considérable des mesures qui ont entraîné l’économie en perturbant la vie quotidienne de centaines de millions de personnes, obligeant de nombreuses petites entreprises à fermer et entraînant le chômage des jeunes. à près de 20 %, un record.

Cette décision réduit la fréquence des tests obligatoires, qui dans de nombreuses régions du pays étaient devenus une corvée quasi quotidienne juste pour se déplacer ou utiliser les services publics. Les personnes atteintes de Covid léger ou asymptomatique peuvent être autorisées à s’isoler à domicile plutôt que d’être envoyées dans des hôpitaux comme c’est le cas depuis l’apparition du virus. Le gouvernement a semblé conserver l’utilisation de verrouillages dans les bâtiments avec des cas, mais a déclaré que ces mesures devraient être limitées et levées rapidement, et que les sorties ne doivent pas être bloquées.

Le changement de Pékin est particulièrement notable parce que Xi Jinping, l’homme fort de la Chine, avait misé la légitimité du parti sur le succès du “zéro Covid”, ce qui en faisait une campagne idéologique visant à démontrer la supériorité du contrôle centralisé sur le régime démocratique. M. Xi a imposé le “zéro Covid” avec une vigueur féroce, déclarant une “guerre populaire” contre le coronavirus qui a mobilisé les masses dans ce qui allait devenir une stratégie sans limites pour éliminer les infections.

Des dizaines de fonctionnaires ont été punis ou licenciés après des épidémies. Les villes ont imposé des confinements qui ont confiné des centaines de millions de personnes chez elles pendant des semaines, voire des mois, souvent avec des mesures grossières telles que des serrures et des barrières. Les citoyens et les experts de la santé qui ont cherché à remettre en question l’étendue des contrôles ou les problèmes de confinement ont été punis ou réduits au silence. Surtout, l’approche a institutionnalisé un système de surveillance numérique qui a développé le pouvoir non seulement de suivre les mouvements de pratiquement tous les citoyens et résidents, mais aussi de les maintenir en place.

Les contrôles sont devenus plus difficiles à justifier car les variantes d’Omicron à propagation rapide ont continué à se faufiler, et d’autant plus que le reste du monde s’est de plus en plus adapté à vivre avec le virus. Le mécontentement du public a débordé fin novembre avec des manifestations qui ont été le défi le plus répandu pour le parti depuis des décennies – nuisant à l’image de M. Xi en tant que leader et défiant sa rhétorique de longue date selon laquelle la politique bénéficiait d’un large soutien et était nécessaire pour améliorer la vie des gens.

“À présent, Xi Jinping devrait également comprendre que ce virus ne peut pas être contrôlé, et s’il ne peut pas être contrôlé, alors l’ouverture doit se produire tôt ou tard”, a déclaré Deng Yuwen, ancien rédacteur en chef d’un journal du Parti communiste, the Study Times, qui vit maintenant aux États-Unis et écrit des commentaires sur la politique chinoise. « Mais le plus fondamental de tout, c’est que l’économie ne peut plus tenir le coup. S’ils essayaient à nouveau de se resserrer, les gens ordinaires sèmeraient vraiment l’enfer.

Les mesures, en étant si vastes et souvent apparemment appliquées de manière arbitraire, ont érodé le dynamisme et l’ambition qui ont alimenté le succès de la Chine au cours des dernières décennies. Plus important encore, le ralentissement commercial causé par le “zéro Covid” a sapé un principe clé du régime du parti, à savoir qu’en échange des libertés démocratiques, le peuple bénéficierait d’une croissance économique régulière et de la chance d’une vie meilleure.

Le recul souligne également l’immense fardeau financier que l’approche globale de Pékin a imposé aux gouvernements locaux. La politique s’est fortement appuyée sur les tests PCR de masse et les quarantaines dans les hôpitaux de fortune et les installations nouvellement construites pour héberger les personnes considérées comme des contacts étroits – à un coût qui a augmenté à mesure que les épidémies augmentaient.

“Economiquement parlant, ils ne peuvent pas soutenir cela”, a déclaré M. Deng. «Même si les gouvernements locaux veulent verrouiller comme avant, ils n’ont tout simplement pas l’argent. En plus de cela, il y a eu les manifestations étudiantes et publiques, donc c’est comme si l’âne avait fini sur la meule et pouvait être abattu – il est temps d’ouvrir.

L’annonce du gouvernement central est intervenue après une série de mesures prises ces derniers jours par les gouvernements locaux, en particulier dans les grandes villes comme Shanghai et Pékin, pour assouplir leurs réglementations. Shanghai a déclaré qu’il n’exigerait plus que les résidents présentent un test PCR négatif pour prendre le métro ou les bus ou entrer dans les parcs extérieurs. Pékin a abandonné cette semaine une exigence similaire pour l’accès au principal aéroport de la ville, ainsi qu’aux supermarchés, centres commerciaux et autres lieux publics.

Le changement à Pékin représente un signal clair du gouvernement national aux autorités locales à travers la Chine que leur performance ne sera plus mesurée simplement par la question de savoir s’ils empêchent tout cas de Covid de se produire dans leur juridiction.

De nombreux experts de la santé ont averti à plusieurs reprises que la Chine devait accélérer fortement son rythme de vaccination, en particulier pour les personnes âgées, avant de faire de grands pas pour rouvrir le pays. Les personnes de plus de 80 ans, qui sont parmi les plus vulnérables aux maladies graves ou au décès lors d’une infection Covid, ont le taux de vaccination le plus faible : seuls les deux tiers ont reçu la première cure de vaccination, généralement deux injections, et seuls les deux cinquièmes ont eu le cycle initial de vaccins plus un rappel.

La Chine s’est initialement concentrée sur la vaccination des adultes en âge de travailler contre le virus. Il a retardé les injections pour les personnes âgées car ses vaccins avaient principalement été testés sur des travailleurs médicaux et non sur des citoyens plus âgés. Cela a contribué à la réticence à la vaccination chez les personnes âgées depuis lors.

“Le plus important est de vacciner les personnes âgées en peu de temps”, a déclaré Jin Dongyan, virologue à l’Université de Hong Kong.

La Chine a refusé à plusieurs reprises d’acheter des vaccins à ARNm à l’Occident, tout en essayant de développer ses propres vaccins à ARNm. Il s’est plutôt appuyé sur ses propres vaccins, qui utilisent une technologie plus ancienne et un virus inactivé. Des études en dehors de la Chine ont montré que les vaccins chinois sont moins efficaces que les vaccins à ARNm, mais ils réduisent encore quelque peu le risque de maladie grave ou de décès en cas d’infection.

Dans les jours qui ont précédé l’annonce de mercredi, les médias d’État chinois ont fait un effort concerté pour justifier le changement de politique de Pékin. Après des années à amplifier les craintes de Covid pour justifier des fermetures strictes, les responsables de la santé et les médias d’État se sont mobilisés ces derniers jours pour assurer au public chinois que le virus n’était plus aussi mortel.

Lundi, le radiodiffuseur d’État chinois, CCTV, a publié un interview avec un expert en santé respiratoire qui a expliqué que les variantes actuelles d’Omicron présentaient un risque moindre de maladie grave que la grippe commune. (D’autres études ont également montré que les infections à Omicron, bien que très transmissibles, sont souvent moins graves que les variantes précédentes du virus, bien qu’elles soient toujours potentiellement dangereuses, en particulier pour les personnes âgées et celles dont le système immunitaire est affaibli.)

Un autre expert de la santé, sur le blog officiel de prévention des maladies de Guangzhou, a visé l’idée largement répandue – rendue populaire parmi les Chinois en raison des messages antérieurs du gouvernement – ​​selon laquelle les vaccins étaient plus risqués pour les personnes âgées qui avaient des conditions préexistantes. L’expert l’a qualifié de “idée fausse.”

Les flux de médias sociaux étroitement censurés de la Chine reflétaient le message. Des hashtags tels que “Je ne suis pas paniqué du tout après avoir été testé positif” et “Les pharmaciens expliquent comment gérer les symptômes bénins de Covid” étaient à la mode sur le microblog populaire, Weibo.

Le moment du blitz médiatique – à la suite de manifestations de masse qui ont parfois ouvertement défié l’autorité de M. Xi – a montré comment le parti peut changer de vitesse en utilisant sa propagande pour masquer ce qui était en fait des erreurs politiques, a déclaré Willy Lam, analyste de longue date de la politique chinoise à Hong Kong qui est un senior Fellow à la Fondation Jamestown.

M. Xi “peut encore insister sur le fait qu’il avait raison avec” zéro Covid “mais par la force des choses, il n’a pas le choix”, a déclaré M. Lam, faisant référence aux récentes manifestations de masse et à l’économie chancelante.

“Ils essaient maintenant de dissimuler les erreurs qu’ils ont commises en disant enfin la vérité au public que la variante Omicron ne met pas la vie en danger”, a-t-il ajouté.

Chris Buckley reportage contribué.

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