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“Nous avons survécu à une autre nuit”: dans une banlieue en ruine, réconfort dans une petite communauté

SALTIVKA, Ukraine – Un samedi matin récent, Yevhenia Botiyeva a désherbé le parterre de fleurs à l’extérieur de son immeuble, une routine qu’elle a prise depuis qu’elle est rentrée chez elle à la fin du printemps.

Elle a travaillé méthodiquement, apparemment indifférente au paysage apocalyptique de bâtiments incendiés, de fenêtres brisées et du bruit occasionnel de l’artillerie qui l’entourait.

Son mari, Nikolai Kucher, qui avait survécu au Covid-19 et à une crise cardiaque et qui souffrait maintenant d’un cancer, sortirait bientôt de leur appartement du premier étage pour faire un feu de bois pour chauffer de l’eau dans une bouilloire noircie pour le café. Mais pour l’instant, c’était juste Mme Botiyeva, 82 ans, qui s’occupait des lis envahis.

C’était une scène étrangement confortable pour une zone de guerre – un témoignage de la façon dont même le menaçant et le surréaliste commencent à se sentir normaux avec suffisamment de temps.

“Thé ou café?” Mme Botiyeva a proposé, versant de l’eau chaude d’un thermos en plastique alors qu’elle était assise à une table de cuisine pliante placée à l’extérieur du bâtiment. Un vase rempli de lys orange et d’héliopsis jaune foncé rendait hommage à une image de la Vierge Marie apposée sur un mur voisin à l’entrée du bâtiment.

“La mère de Dieu nous protège”, a-t-elle dit sereinement, exhortant ses invités à essayer leurs “bonbons de guerre” – des craquelins salés garnis de miel crémeux à la cuillère d’un bocal.

Conçue dans les années 1960 comme une communauté-dortoir à la périphérie de Kharkiv, la deuxième plus grande ville d’Ukraine, Saltivka était autrefois un quartier d’un demi-million d’habitants. Maintenant, dans des immeubles en grande partie abandonnés qui abritaient autrefois des milliers de personnes, il n’y en a plus que des dizaines.

Mme Botiyeva, une ophtalmologiste à la retraite et son mari, un ingénieur à la retraite, ont déclaré qu’ils préféraient endurer les épreuves plutôt que de rejoindre les millions d’Ukrainiens déplacés qui comptent sur la gentillesse d’étrangers en attendant la fin de la guerre. Dans le processus, ils ont créé une communauté avec les autres qui sont restés.

Chaque bâtiment visible a des murs brûlés et des fenêtres brisées. Les magasins encore debout ont été condamnés. A proximité, un tablier et d’autres vêtements sont suspendus aux hautes branches d’un arbre, balayé par une explosion, selon les habitants.

Les terrains de jeux sont déserts, les familles avec enfants ont fui.

Il n’y a pas d’eau courante, pas de chauffage et aucune sécurité contre les attaques russes continues.

Mais peu d’habitants quittent le complexe d’appartements car la majeure partie de la banlieue est si gravement endommagée et il n’y a pas de bus en circulation – et l’épicerie la plus proche est maintenant à une heure de marche.

Un message griffonné sur une camionnette abandonnée bloquant une partie de la route menant aux complexes d’appartements avertit qu’il n’y a pas d’accès civil à la zone. Cette interdiction de sécurité, imposée au plus fort des bombardements, a maintenant été levée. Pour la plupart, cependant, seuls les forces de sécurité et les volontaires livrant de la nourriture viennent ici.

“Nous avons survécu une autre nuit”, a déclaré Halyna Zakusova, une voisine, en étreignant Mme Botiyeva après être sortie de l’appartement du sixième étage qu’elle partage avec son fils.

Mme Zakusova, 65 ans, s’est assise à la table extérieure et a caressé un chat noir et blanc, Musa, qui lui avait sauté dans les bras.

Les deux femmes, de simples connaissances avant la guerre, sont devenues amies. Mme Zakusova, une employée municipale à la retraite, a emménagé dans le bâtiment il y a 31 ans lors de l’effondrement chaotique de l’Union soviétique.

Parce que leur immeuble d’appartements – le numéro 25 – est en bordure du complexe, la police et les bénévoles déposent des dons de nourriture à proximité et les résidents les distribuent aux immeubles voisins.

« Nous prenons ce dont nous avons besoin et nous donnons le reste à d’autres personnes. Quand nous n’avons pas quelque chose, nous pouvons aller vers eux », a déclaré Mme Botiyeva. “La vie est comme un boomerang : comment vous voulez être traité, vous devez traiter les autres, même les personnes que vous ne connaissez pas.”

Les deux femmes se rencontrent tous les jours pour prendre un café, a déclaré Mme Botiyeva, et lorsqu’elles font quelque chose de sympa, elles le partagent. Il y a quelques jours, Mme Botiyeva a fait des vareniki aux cerises : des boulettes fourrées de cerises acides cueillies sur un arbre voisin, cuites sur une plaque chauffante.

À l’extérieur de l’immeuble voisin, une autre femme, Larysa, était assise à une table en bois cabossée, dénoyautant des cerises pour y ajouter du sucre et les congeler pour l’hiver. “Ils ont de la vitamine C”, a déclaré Larysa. Se méfiant des visiteurs étrangers, elle n’a pas voulu donner son nom de famille.

“Certains de nos voisins sont partis à l’étranger, certains sont allés dans l’ouest de l’Ukraine et certains sont allés dans d’autres régions”, a déclaré Lyudmyla, 67 ans, comptable à la retraite assise à côté d’elle. “Ceux qui n’avaient pas d’argent sont restés ici.”

Lyudmyla a montré les arbres fruitiers qu’elle a plantés lorsqu’elle a emménagé pour la première fois dans le bâtiment en 1991. Elle a également refusé de donner son nom de famille pour des raisons de confidentialité, mais a distribué poignée après poignée de cerises acidulées.

A proximité des cerisiers, il y a des abricotiers, des noyers et des pommiers.

Il y a aussi des fleurs “pour l’âme”, a déclaré M. Kucher, le mari de Mme Botiyeva.

En plus des aliments emballés, la police dépose des dons d’aliments pour chiens et chats pour les animaux abandonnés. À l’extérieur du bâtiment 25, quelques minutes après qu’un chat tigré errant ait fini de manger dans un bol de nourriture séchée, deux pigeons se sont avancés pour finir le reste.

Tous les deux jours, le fils de Mme Zakusova, Oleksandr Ihnatenko, 37 ans, se traîne jusqu’au bord du complexe avec un seau de céréales pour nourrir des dizaines de pigeons voyageurs dans un pigeonnier à deux étages pour un voisin absent.

L’artillerie ukrainienne visant les forces russes résonne en arrière-plan. Après que la Russie n’ait pas réussi à capturer Kharkiv lors de l’invasion de février, les forces ukrainiennes les ont repoussées – à certains endroits jusqu’à la frontière russe. Mais la deuxième plus grande ville d’Ukraine est d’une telle importance stratégique que la Russie devrait finalement lancer un autre assaut total pour elle.

Après la terreur des premiers jours où ils se sont blottis dans le sous-sol, les résidents restants sont devenus des experts pour reconnaître les bruits effrayants, a déclaré Mme Botiyeva.

“Au début, vous avez peur, vous êtes confus, vous ne pouvez pas accepter la situation”, a-t-elle déclaré. « Maintenant, nous comprenons ce qui sort, ce qui rentre. Nous n’avons pas peur de tous les sons. Maintenant, nous avons de l’expérience. Mais il vaut mieux ne pas avoir cette expérience.

Mme Botiyeva et son mari ont quitté l’appartement pendant quelques mois après le début de la guerre, non pas parce qu’ils avaient peur mais parce qu’ils avaient froid, a-t-elle dit. Ils sont restés chez des amis et quand le printemps est arrivé, ils sont revenus.

M. Kucher a dit qu’ils ont épuisé leur accueil. Sa femme a donné une raison plus éthérée pour revenir.

“Une maison doit sentir qu’elle est aimée, qu’elle n’est pas abandonnée, qu’elle n’est pas laissée pour compte”, a déclaré Mme Botiyeva, ajoutant : “Afin qu’elle puisse nous accueillir plus tard et que nous puissions vivre ici en paix”.

Mme Zakusova et son fils sont restés tout l’hiver malgré les températures inférieures à zéro. Elle a dit qu’ils versaient de l’eau bouillante dans des bouillottes et s’enfouissaient sous des piles de couvertures pour se réchauffer.

Alors que l’été avance et avec ce qui pourrait être une plus grande offensive russe qui se profile, la paix semble insaisissable.

“Nous pensions que nous serions une génération qui ne connaîtrait pas la guerre”, a déclaré Mme Zakusova. Sa mère, 88 ans, a survécu à la Seconde Guerre mondiale mais est maintenant piégée dans un village de la région de Kherson occupée par la Russie.

“Nous ne pouvons pas la joindre par téléphone, nous ne pouvons pas y aller”, a-t-elle déclaré. « Nous n’avons aucune idée de ce qui se passe. a-t-elle de la nourriture ? A-t-elle des médicaments ?

Mme Zakusova a déclaré que si la guerre faisait toujours rage à l’arrivée de l’hiver, elle prévoyait d’aller retrouver sa mère et de rester avec elle. Son fils resterait.

« Il survivra, mais pas ma mère », dit-elle.

“Tout ira bien”, a-t-elle déclaré, non seulement avec conviction mais aussi avec une sérénité remarquable compte tenu de toutes les difficultés qu’elle a dû affronter et qui étaient probablement encore à venir. “Nous irons bien.”

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